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La explotación del cobalto en Chile

por Javier Quevedo, memorista de geología en SMI-ICE Chile y Bárbara Alcayaga, Gerente Comunicaciones y Alianzas
Publicado el 23 de octubre 2019
**ENGLISH VERSION BELOW**

La minería chilena se ha diversificado, y aun cuando el cobre domina la economía nacional, el litio, oro, hierro, cobalto y otros se han posicionado dentro de los intereses de ambos el ámbito publico y privado. La electromovilidad ha puesto al litio en la palestra del mercado nacional, sin embargo, el cobalto ha demostrado ser igual de importante para las tecnologías bajas en carbono y está presente en Chile de forma natural. Según el Banco Mundial, para el 2050 la producción de cobalto aumentará de 110 kt a 644 kt, lo que refleja un aumento del 585%. Chile y otros países deberán aprovechar esta situación, adelantándose a la demanda, para establecerse como líderes en las tecnologías y conocimiento de la producción de cobalto. Para ello, se deben conocer y estudiar la geología, los procesos de extracción metalúrgica, y las condiciones de mercado de este elemento.

Durante el siglo XIX y XX el cobalto fue explotado en Chile para la producción de armas y superaleaciones, ya que posee un punto de fusión por sobre los 1100°C, lo que significa que es un elemento químico que resiste temperaturas muy altas antes de fundirse. Además, tiene un importante rol en la electromovilidad, ya que las propiedades químicas del cobalto permiten que trabaje como un sustrato facilitando que la reacción redox (oxidación-reducción) en las baterías de ión-Li dure hasta tres veces más. A lo largo del pasado en Chile se explotó cobalto desde depósitos cobaltíferos (por ejemplo, La Cobaltera, San Juan o Tambillos), sin embargo, actualmente se sabe que el cobalto también está relacionado a la mineralización de pirita debido a su afinidad con el Fe. En base a esto, distintos tipos de depósitos minerales podrían ser interesantes para la explotación de cobalto principalmente los depósitos de hierro ubicados en la Franja Ferrífera, en la Cordillera de la Costa. Sumado a esto, SMI-ICE Chile realizó estudios en algunos depósitos minerales ubicados en esta franja evidenciando la presencia de cobalto en cristales de pirita.

Por primera vez en Chile, SMI-ICE realizará un taller técnico especializado sobre este elemento, el cual reunirá a los principales proponentes del potencial del cobalto como un producto principal o secundario, en operaciones existentes o futuras. El 1er Taller Internacional de Cobalto en Chile se enfocará en identificar las oportunidades, compartir experiencias y discutir los desafíos relacionados con la recuperación de cobalto. El programa incluye una introducción por parte de los organizadores, y sesiones de charlas abarcando temas como: Demanda/Abastecimiento del Cobalto; Cobalto a partir de Mineral; Cobalto como Recurso Secundario y Reciclaje; y Estudios de Casos Industriales.

Invitamos a participar a los profesionales de la industria minera con interés en conocer más sobre este elemento el 20 de noviembre de 8:30 a 17:30 horas en Hotel Sheraton Santiago. Las inscripciones están abiertas para participantes de la conferencia Procemin-Geomet 2019. Más información en gecamin.com/procemin.geomet

Consultas a contacto@smiicechile.cl

Chilean mining has diversified, and even when copper still dominates the national economy, lithium, gold, iron, cobalt and others have positioned themselves within the interest of both public and private entities. Electromobility has placed lithium in the forefront of the national market, however, cobalt has proven to be as important for low carbon technologies, and in Chile it is naturally occurring. According to the World Bank, by 2050 cobalt production will increase from 110 kt to 644 kt, which means an increase of 585%. Chile and other countries must take advantage of the current situation, ahead of the incipient demand, in order to become leaders in production technologies and knowledge of cobalt. For this, the geology, the metallurgical extractive processes, and the market conditions must be known and studied for this chemical element.

During the 19th and 20th centuries cobalt was exploited for armament production and superalloys, since it has a melting point over 1100°C, meaning it is a chemical element that resists very high temperatures before melting. Also, it has an important role in electromobility, since the chemical properties of cobalt allow it to work as a substratum that allows a redox (oxidation-reduction) reaction in Li-ion batteries to work up to 3 times more. In the past, cobalt was exploited in Chile from cobalt deposits (for example, La Cobaltera, San Juan or Tambillos), however currently cobalt has been found to be related to pyrite mineralization due to its affinity with iron. Based on this, different types of mineral deposits could be interesting for cobalt exploitation, primarily iron deposits located in the ferriferous belt, along the coastal mountain range. Added to this, SMI-ICE Chile has recently studied some mineral deposits located along this belt, evidencing presence of cobalt in pyrite crystals.

For the first time in Chile, SMI-ICE will host a technical workshop specially focused on this mineral. The activity will gather the primary advocates of the potential of cobalt as main- or by product, in existing or future mining operations. The workshop will focus on identifying opportunities, sharing experiences and discussing challenges related to the recovery of cobalt. The program includes an introduction by the organizers, and presentation sessions on topics such as Cobalt Demand and Supply; Cobalt from Ore; Cobalt from Secondary Resources and Recycling; and Industrial Case Studies.

Mining industry professionals with interest in knowing more about this element are invited to participate on November 20 from 8:30 am to 5:30 pm at Sheraton Santiago Hotel. Registrations are open to participants of the Procemin-Geomet 2019 conference. More information at gecamin.com/procemin.geomet

Questions to contacto@smiicechile.cl

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